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Descubren cráneo de simio de 13 millones de años de antigüedad

11 Agosto 2017

Perteneció a una nueva especie llamada Nyanzapithecus alesi que estaba relacionada con el ancestro común de los seres humanos y los simios modernos, aunque ese antepasado posiblemente era incluso más antiguo, señaló Fred Spoor, paleontólogo del Colegio Universitario de Londres.

Nuestro antepasado común con los chimpancés vivió en África hace 6 a 7 millones de años, y son muchos los hallazgos que han revelado cómo evolucionamos desde entonces.

Los fósiles de más de 10 millones de años que podrían iluminar la evolución de los antepasados comunes de las personas y los simios modernos son raros, y a menudo sólo se encuentran los dientes y los huesos de la mandíbula. El fósil fue apodado Alesi por sus descubridores, y conocido por su número de museo KNM-NP 59050. Según el estudio que publica este miércoles la revista Nature, el hallazgo fue realizado en 2014 por un equipo internacional de científicos en la zona de Napudet, al oeste del lago Turcana (norte de Kenia).

La investigación, liderada por el Turkana Basin Institute de la Universidad Stony Brook y De Anza College, ambos en EU, se centra en el cráneo fosilizado de una cría de mono que se encuentra "completo", explicaron los expertos en un comunicado. El fósil perteneció a un infante, y es el cráneo extinto de simio más completo conocido en el expediente fósil. "Un volcán cercano enterró el bosque donde vivía el mono bebé, preservando los fósiles e innumerables árboles, y también nos proporcionó los minerales volcánicos críticos con los que pudimos fechar el fósil".

Muchas de las partes más informativas del cráneo se conservan dentro del fósil y, para hacerlas visibles, el equipo utilizó una forma extremadamente sensible de imágenes de rayos X en 3D en la instalación de sincrotrón en Grenoble, Francia. "La calidad de nuestras imágenes fue tan buena que pudimos establecer gracias a los dientes, que el bebé tenía alrededor de 1 año y 4 meses cuando murió". Sin embargo, el órgano del equilibrio dentro del oído interno es diferente del de los gibones y sugiere que la especie de Alesi se trasladaba por los árboles con más cautela y tenía brazos más cortos. "Es importante destacar que el cráneo ha desarrollado totalmente los tubos óseos óseos, una característica importante que lo vincula con simios vivos", añade Ellen Miller de la Universidad de Wake Forest.

"Esto da la impresión inicial de que es un gibón extinto", observa Chris Gilbert de Hunter College, Nueva York. La clave de la confirmación de que la nueva especie no se trata de un gibón está en su oído interno. Desde el punto de vista evolutivo, los humanos están más cerca de simios como los chimpancés, gorilas, orangutanes y gibones. Para Isaiah Nengo, principal autor del estudio, no hay duda: "el Nyanzapithecus alesi formó parte de un grupo de primates que existieron en África durante más de 10 millones de años".

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